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    Deconstructing The Financial Aid Award Letter

    A financial aid award details all the loans, grants, and other financial aid offered to help pay for school. By understanding this information, you can ensure you borrow wisely.
    Updated: April 4, 2018

    What You'll Learn

    • What information you'll find in an award letter.
    • What types of financial aid may be offered.
    • How to evaluate a financial aid award.
    A person holding a binder with paper.

    So, you or your child has been accepted by one or more schools. Congratulations! Now for the fun part: finalizing the plans for paying for college.

    A financial aid award letter will provide most of the information you need to get started. Be sure to read it carefully. Not every award letter looks the same, but they all cover basically the same information.

    Here are some tips to help you understand award letters and choose the right financial aid package and funding options.

    How To Read An Award Letter

    The first part of a financial aid award letter likely covers the school's cost of attendance (COA). This is the total cost as calculated by the school.

    COA includes billable expenses (tuition and fees), plus an estimate of other flexible school-related costs like books, transportation, rent, and supplies. These estimated costs can vary significantly for each student, but no one can receive financial aid for more than the amount allotted in the COA. Billable costs are pretty much nonnegotiable (you may be able to waive some fees), but a student may be able to pay less overall by finding ways to save on those estimated costs.

    The other important part of the financial aid award letter is the award itself. This is a list of award types (grants, scholarships, loans, work-study) the student is eligible to receive. Next to these will be the amount awarded for each.

    Types Of Aid Listed In Award Letters

    Financial aid uses a language all its own, so here are some definitions to help you make sense of it all:

    Grants: This is money for education that doesn't have to be repaid. If grants are offered, accept them. They are usually based on financial need and could come from the federal or state government, the school, or a nonprofit or private organization.

    Scholarships: This is another type of aid that doesn't need repayment. Schools, nonprofits, and private organizations award scholarships, which usually require a separate application. Scholarships can be based on merit—like academics, athletic achievement, or a special talent—or they can be awarded based on financial need.

    Loans: These funds must be repaid unless the student qualifies for special forgiveness or discharge programs. Loans can come from the federal or state government, the school, or from a nonprofit or private organization. Most loans from state-based programs or private organizations require a separate application that can be filled out once the amount of money needed is determined. Don't borrow more than the amount necessary.

    Work-study: These funds can be earned while in school, usually by working at a designated job for the school. Work-study is awarded based on financial need and is not applied directly to the balance owed to the school. You'll be paid directly. The student applies for a work-study job and earns a regular paycheck like almost any other job. The only difference is that there's a maximum amount available for the semester.

    Parent PLUS loans: In some cases, Parent PLUS loans may appear on a financial aid award letter as an option to help cover costs. However, even if this is listed on the award letter, the parent or legal guardian must apply for and be eligible to receive a Parent PLUS loan based on his or her credit history. If a parent is approved and winds up borrowing a Parent PLUS loan, he or she is legally responsible for paying it back (not the student). If they're denied, the student will be allowed to take out additional unsubsidized loans—but be careful, because this will result in more interest to repay.

    If you come across any other financial aid terms that you don't understand, look them up in our glossary!

    How Much Is Really Enough?

    At the bottom of the financial aid award letter is a sum of how much financial aid the student is eligible to receive. If you subtract this total from the school's COA, you'll have the remaining amount you need to cover the cost.

    If the remaining cost is higher than the expected family contribution calculated based on the Free Application Federal Student Aid (FAFSA) information, you will have to find other ways to cover the remaining cost. You could do this by working, applying for other forms of aid like scholarships, or borrowing additional loans through non-federal programs.

    This is also your chance to decide whether you need all the aid offered. We recommend accepting any grant or scholarship money, because you don't have to pay it back. However, if you don't need the entire loan amount awarded, consider rejecting some or all of it. The school will provide instructions on how to do this right in the award letter.

    It's a good idea to only borrow the amount really needed. If you decline some of the loan funding but need more later, you can usually request it again from the school—as long as it's still within the same school year.

    Interpretar la carta de asignación de ayuda financiera

    Una asignación de asistencia financiera detalla los préstamos, subvenciones y otra ayuda financiera ofrecida para pagar por la escuela. Al entender esta información, puedes asegurarte de tomar prestado de forma inteligente.
    Actualizado: 1 agosto 2017

    Lo que aprenderás

    • Qué información encontrarás en una carta de asignación.
    • Qué tipos de asistencia financiera podrían ofrecerse.
    • Cómo evaluar una asignación de asistencia financiera.
    A person holding a binder with paper.

    Entonces, tú o tu hijo(a) han sido aceptados por una o más escuelas. ¡Felicitaciones! Ahora empieza la parte divertida: finalizar los planes para pagar la universidad.

    Una carta de asignación de asistencia financiera contendrá la mayor parte de la información que necesitas para empezar. Asegúrate de leerla cuidadosamente. No todas las cartas de asignación son iguales, pero todas cubren básicamente la misma información.

    A continuación, te ofrecemos algunos consejos para ayudarte a entender las cartas de asignación y elegir las opciones correctas de financiamiento y del paquete de asistencia financiera.

    Cómo leer una carta de asignación

    La primera parte de una carta de asignación de asistencia financiera probablemente cubre el costo de la escuela (COA). Este es el costo total, como lo calcula la escuela.

    El COA incluye el costo de la matricula y las cuotas, además de un estimado de otros costos relacionados con la escuela, como libros, transportación, renta y útiles escolares. Los costos estimados pueden variar significativamente para cada estudiante, pero nadie puede recibir más asistencia financiera que la cantidad adjudicada en la COA. Los costos facturables son básicamente no negociables, pero el estudiante podría pagar menos en total si encuentra formas de ahorrar en dichos costos estimados.

    El otro componente importante de la carta de asignación de asistencia financiera es la asignación en sí misma. Esta es una lista de tipos de asignaciones (subvenciones, becas, préstamos, trabajo-estudio) para las que el estudiante es elegible. Al lado de estas categorías está la cantidad asignada para cada una.

    Tipos de asistencia enumeradas en las cartas de asignación

    La asistencia financiera usa un lenguaje propio, así que aquí te presentamos algunas definiciones para ayudarte a entenderlo:

    Subsidios: Este es dinero para la educación que no tiene que devolverse. Si te ofrecen subvenciones, acéptalas. Normalmente estas se basan en la necesidad financiera y pueden venir de los gobiernos estatal o federal, de la escuela, o de una organización privada o sin fines de lucro.

    Becas: Este es otro tipo de asistencia financiera que no necesita devolución. Las escuelas, organizaciones sin fines de lucro y privadas, normalmente asignan becas que requieren de una solicitud por separado. Las becas pueden asignarse en base al mérito (como logros académicos o atléticos, o talentos especiales) o pueden asignarse en base a la necesidad financiera.

    Préstamos: Estos fondos deben devolverse a menos que el estudiante califique para un programa especial de perdon o condonacion. Los préstamos pueden venir de los gobiernos estatales o federal, de la escuela, o de una organización privada o sin fines de lucro. La mayoría de los préstamos de programas estatales o de organizaciones privadas requiere de una solicitud por separado que puede llenarse una vez que se determine la cantidad de dinero que se necesita, adicional a los préstamos institucionales y/o federales. Solo acepta préstamos si absolutamente los necesitas y no tomes prestado más de la cantidad necesaria.

    Trabajo-estudio: Estos fondos pueden obtenerse mientras estás en la escuela, normalmente trabajando en un empleo designado por la escuela. El trabajo-estudio se asigna en base a la necesidad financiera y no se aplica directamente al saldo que se adeuda a la escuela. El estudiante solicita un empleo para trabajo-estudio y gana un salario regular, casi como en cualquier otro trabajo. La única diferencia es que hay una máxima cantidad disponible para el semestre.

    Préstamos Parent PLUS: En algunos casos los Préstamos Parent PLUS pueden aparecer en la carta de asignación de asistencia financiera como una opción para ayudarte a cubrir los costos. Sin embargo, incluso si esto está enumerado en la carta de asignación, los padres o el tutor legal deben solicitarlo y ser elegibles para recibir un préstamo Parent PLUS en base a su historial crediticio. Si uno de los padres es aprobado y termina adquiriendo un préstamo Parent PLUS, él o ella será legalmente responsable de devolverlo (no el estudiante). Sin embargo, si se les niega el préstamo, se le permitirá al estudiante tomar préstamos no subsidiados adicionales, pero cuidado, porque esto puede resultar en más dinero no subsidiado que se tendrá que devolver.

    Si te topas con otros términos de asistencia financiera que no entiendas, ¡búscalos en nuestro glosario!

    ¿Cuánto es realmente suficiente?

    Al final de la carta de asignación de asistencia financiera se indica la cantidad de asistencia financiera para la que el estudiante es elegible. Esta es la oportunidad para decidir si necesitas o no todo el dinero.

    Nosotros recomendamos que aceptes cualquier dinero de subvenciones o becas que te ofrezcan, porque no tendrás que devolver dicho dinero. Sin embargo, si la cantidad total del préstamo que te asignan no la necesitas, puedes rechazar parte o la totalidad del mismo. La escuela te proporcionará instrucciones sobre cómo hacer esto en la misma carta de asignación.

    Es buena idea tomar prestado solo la cantidad que realmente necesitas. Si rechazas parte del financiamiento para préstamos pero necesitas más en un futuro, normalmente se puede volver a solicitar en la escuela, siempre y cuando sea en el mismo año escolar.

    Si substraes la cantidad de asistencia aceptada del COA de la escuela, debes de tener la cantidad restante necesaria para cubrir el costo. Sin embargo, el costo restante puede ser más alto que la contribución familiar esperada que se calculó en base a la información en la Solicitud Gratuita de Ayuda Federal para Estudiantes (FAFSA). Si ese es el caso, el estudiante tendrá que encontrar otras formas de cubrir el costo restante ya sea trabajando, solicitando otras formas de asistencia como becas, o tomando préstamos adicionales a través de programas no federales.

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