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    5 Steps To Getting Financial Aid For School

    Believe it or not, the financial aid process is pretty straightforward—and it takes just five steps to go from completing the FAFSA to accepting your award.
    By Ashley Norwood - Updated: October 3, 2017

    What You'll Learn

    • The types of aid the FAFSA makes you eligible for.
    • How to evaluate each award letter you receive.
    • What to do when you're ready to pick a school.
    A group of students walking around school.

    Applying for financial aid can save you money on your college education. Still, people don't necessarily relish this opportunity. Why? Well, it's probably because they've heard some not-so-nice things about the financial aid application process: it's tough, it's confusing, and it takes a long time.

    However, when you know what you're getting into, it's easy to get aid for school—and it takes just five steps to do so. Here's what you need to do.

    1. Complete The Free Application For Federal Student Aid (FAFSA)

    Some people skip the FAFSA because they think their income is not low enough to get "financial aid." Not true! Even if you are ineligible for need-based aid, such as a Pell grant or work-study, the FAFSA is still the gateway to:

    • Stafford loans.
    • State grants based on need or merit.
    • Most school-based aid based on need or merit.

    The FAFSA helps schools determine the financial aid packages they will offer you. While other scholarships may have their own process, the FAFSA is really the first place to start. You can begin the filing process on October 1 before the upcoming school year.

    Though you can file the FAFSA on paper, it is much easier to do online. See our guide to filling it out for more information on what you can expect. Also, don't worry if your FAFSA is selected for verification—this secondary procedure just confirms certain information on your application.

    2. Receive Your Student Aid Report (SAR) And Expected Family Contribution (EFC)

    About 2 to 4 weeks after you submit your FAFSA online (you'll have to wait a few extra weeks if you send the paper form), you will receive your Student Aid Report (SAR) by mail or email. The SAR provides you with your EFC, which is the amount your family is expected to spend on your education; that amount could be through savings, Parent PLUS loans, private loans, or scholarships.

    If the EFC seems too high, double-check your SAR to make sure you filled out the FAFSA correctly. Contact your financial aid office if there are extenuating circumstances or other problems.

    3. Complete Additional Forms

    Find out if the schools you are applying to require additional forms. Several private schools, for example, may require an application called the CSS/Financial Aid Profile or another institutional financial aid form. Each school is different, so you'll need to check with each one.

    These additional forms will determine your eligibility for other types of aid, such as institutional grants and scholarships that the school awards.

    4. Receive Award Letter

    You will receive a financial aid award letter from each school that you are accepted to if you listed that school on your FAFSA. This letter will detail the aid the school is offering to help cover your college expenses

    Note: You only get an award letter from schools that you listed on the FAFSA. You can always make a correction to add (or remove) schools at any time—but you won't get an award letter unless you add the school to the FAFSA.

    It is important you evaluate the award that each school offers you. Take into account the cost of every school compared to the aid that you receive. Grants and scholarships are free money, loans need to be paid back (most will accrue interest), and work-study is an offer to apply for work at the college part time for up to a specific dollar amount. Money you earn via work-study won't come directly off your bill, but you can use it to help pay your expenses.

    You can also decline any part of your award—and you should never borrow more than you need. If you choose to decline any part of your award, it is your responsibility to fill the gap between the cost of attendance and your financial aid award. Contact the financial aid office to appeal your award letter if you think your financial situation has changed since you completed your FAFSA or if there are extenuating circumstances that the FAFSA did not consider.

    5. Accept Award

    Once you've decided which college you want to attend, follow the instructions on that school's award letter to accept the financial aid package by its deadline.

    That's it! If you have questions while completing these steps, reach out to your financial aid office—that's what they're there for.

    Los 5 pasos para obtener ayuda financiera para la escuela

    Lo creas o no, el proceso para obtener ayuda financiera es bastante claro, y solo se requieren cinco pasos que van de completar un formulario FAFSA hasta aceptar tu asignación.
    Por Ashley Norwood - Actualizado: 1 agosto 2017

    Lo que aprenderás

    • Los tipos de ayuda para los que eres elegible por la FAFSA.
    • Cómo evaluar cada carta de asignación que recibas.
    • Qué hacer cuando estés listo para escoger una escuela.
    A group of students walking around school.

    Solicitar ayuda financiera puede ahorrarte dinero en tu educación universitaria. Sin embargo, las personas no necesariamente disfrutan de esta oportunidad. ¿Por qué? Bueno, probablemente es porque han escuchado algunas cosas no tan buenas sobre el proceso de solicitud de ayuda financiera: es difícil, es confuso y toma mucho tiempo.

    Sin embargo, cuando sabes a qué te estas enfrentando, es fácil obtener ayuda para la escuela y solo toma cinco pasos. Esto es lo que necesitas saber.

    1. Completa la Solicitud Gratuita de Ayuda Federal para Estudiantes (FAFSA)

    Algunas personas se saltan la FAFSA porque piensan que sus ingresos no son suficientemente bajos para obtener la "ayuda financiera". ¡No es cierto! Aún si no eres elegible para la ayuda en base a la necesidad, como la beca PELL o el trabajo para estudiantes, la FAFSA es la puerta de entrada para:

    • Préstamos Stafford.
    • Subvenciones estatales basadas en la necesidad o el mérito.
    • Gran parte de la ayuda de las escuelas se basa en necesidad o mérito.

    La FAFSA ayuda a las escuelas a determinar los paquetes de ayuda financiera que te ofrecerán. A pesar de que otras becas pueden tener su propio proceso, la FAFSA es realmente el primer lugar para empezar. Puedes comenzar con el proceso de solicitud el 1 de octubre, antes del próximo año escolar.

    Aunque puedes presentar la FAFSA en papel, es mucho más fácil hacerlo en línea. Para más información sobre lo que puedes esperar, consulta nuestra guía para llenar la FAFSA. También, no te preocupes si tu FAFSA es seleccionada para verificación, este procedimiento secundario simplemente confirma cierta información en tu solicitud.

    2. Recibe tu Reporte de Ayuda Estudiantil (SAR) y tu Contribución Familiar Esperada (EFC)

    De 2 a 4 semanas después de presentar tu FAFSA en línea (tendrás que esperar unas cuantas semanas extra si envías la solicitud en papel), recibirás tu Informe de Ayuda Estudiantil SAR por correo postal o electrónico. El SAR te otorga tu EFC, que es la cantidad que se espera que tu familia gaste en tu educación; dicha cantidad puede ser a través de ahorros, préstamos PLUS para padres, préstamos privados, o becas.

    Si el EFC parece muy alto, vuelve a verificar tu SAR para asegurarte de haber llenado tu FAFSA de forma correcta. Contacta a tu oficina de ayuda financiera si hay circunstancias atenuantes u otros problemas.

    3. Completa los formularios adicionales

    Averigua si las escuelas que estás solicitando requieren formularios adicionales. Varias escuelas privadas, por ejemplo, pueden exigir una solicitud llamada Perfil CSS/Ayuda Financiera u otro formulario institucional de ayuda financiera. Cada escuela es diferente, por lo que deberás de verificar con cada una.

    Estos formularios adicionales van a determinar tu elegibilidad para otro tipo de ayuda, como subvenciones institucionales y becas asignadas por la escuela.

    4. Recibe la carta de asignación

    Recibirás una carta de asignación de ayuda financiera de cada una de las escuelas en las que seas aceptado siempre que hayas puesto esa escuela en tu FAFSA. Esta carta detallará la ayuda que la escuela está ofreciendo para ayudar a cubrir tus gastos universitarios

    Nota: Solo recibirás cartas de asignación de las escuelas que indicaste en la FAFSA. Siempre puedes hacer correcciones para agregar (o eliminar) escuelas en cualquier momento, pero no recibirás una carta de asignación a menos que la escuela esté en la FAFSA.

    Es importante que evalúes la asignación que cada escuela te ofrece. Toma en cuenta el costo de cada escuela y compáralo con la ayuda que estás recibiendo. Las subvenciones y becas son dinero gratis, los préstamos deben amortizarse (la mayoría acumula interés) y el trabajo como estudiante es una oferta para solicitar trabajo de medio tiempo en la universidad por una cantidad específica de dólares. El dinero que ganas a través del trabajo como estudiante no se elimina directamente de tu cuenta pero puedes usarlo para pagar tus gastos.

    También puedes rechazar cualquier parte de tu asignación y nunca debes tomar prestado más de lo que necesitas. Si decides rechazar cualquier parte de tu asignación, es tu responsabilidad cubrir la diferencia entre el costo de asistir a la escuela y tu asignación de ayuda financiera. Contacta a la oficina de ayuda financiera para apelar tu carta de asignación si piensas que tu situación financiera ha cambiado desde que llenaste tu FAFSA o si hay circunstancias atenuantes que la FAFSA no consideró.

    5. Aceptar la asignación

    Cuando decidas a qué universidad quieres asistir, sigue las instrucciones en la carta de asignación para aceptar el paquete de ayuda financiera antes de la fecha tope.

    ¡Listo! Si tienes preguntas al completar estos pasos, consúltale a tu oficina de ayuda financiera, para eso está.

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